Thursday, February 21, 2008

Igor "Egor" Fëdorovich Letov

by Yngvar Steinholt (guest post)

Igor "Egor" Fëdorovich Letov
10. September 1964 -- 19. February 2008

On the morning of the February 19th, after nearly 25 years of intense and ever-controversial songwriting and performances, Egor Letov died at sleep in his Omsk apartment from a heart failure, aged 43.

Grazhdanskaia Oborona, Letov's main and most long-standing band, were just starting to plan their 25th anniversary tour. Letov started his musical career by co-founding the punk-band Posev in 1982. It soon turned into GO (or GrOb, as it is often abbreviated), and during the 1980s and 1990s Letov and the band built their names by releasing a steady flow of stunning tape-albums. GO had at certain points in the 80s a "totalitarian" line-up, consisting of only Letov himself playing all instruments. Over the years, however, a great number of talented musicians contributed to the band's characteristic sound and spectacular stage performances.

Letov's lyrics are provocative and rough and complimentary to a cruel and absurd world. At times the songs rage with crude punk anarchy, at other times they balance finely between cynicism, melancholy and tristesse, but always with a peculiar empowering energy. No other voice in punk can make the human spine contract and shudder the way Letov's does, neither has any other succeeded in creating such a strictly musically Russian form of punk (or rock for that matter), though it might do it more justice to call it Siberian.

While Letov's other projects (Egor i Opizdenevshie, Kommunizm) were either integrated into GO or left behind, he continued to work with, and develop GO in new directions. In September 2007 the band visited Tromsø and gave a most memorable concert - perhaps the most enduring and energetic in the musical history of our tiny university town. They also had time for a long excursion to the rocky Northern Norwegian coast, and to catch a concert with the band Adjagas. After GO's gig on the next day, Lawra Somby, Adjagas' lead singer came backstage and did the wolf-joik for Egor and Natalia. Loose plans of a joint concert were being considered.

Not even 20 gigs and five months later it has all come to an end. The Godfather and true Master of Russian punk and Siberian psychedelic folk has left the building.

Russia has become a duller place.

20. February 2008
Y. Steinholt

Yngvar Steinholt is an Associate Professor of Russian Culture and Literature at the University of Tromsø and an expert on Soviet and Post-Soviet popular music. The images are from GO's visit to Tromsø 2007 - see

Tuesday, February 19, 2008

Egor Letov (1964-2008)

With both Bashlachev and Kormil’tsev's death anniversaries just gone, another highly influential - while also problematic - musician linked to Soviet popular music just passed away: the poet and vocalist of Grazhdanskaia Oborona, Egor Letov died in his sleep due to a heart failure on February 19th, 2008.

Born September 10th, 1964 in Omsk Letov founded his first group "Posev" in 1982. After the group disbanded in 1984 he started Grazhdanskaia Oborona in November of the same year. GO, as the band often is abbreviated, became one of the most influential and productive Soviet Punk groups (they released almost 20 "official" albums just between 1987 and 1989) and reached nationwide popularity during the end of the 1980s and early 1990s. Besides GO Letov created other important projects like "Kommunizm" and "Egor i opizdenevshie". He was, together with Limonov, Dugin and Kurekhin (Pop-mekhanika), also one of the founding fathers of the ultranationalist National Bolshevik Party.

Besides releasing several seminal albums Letov is also featured in two books: "Ia ne veriu v anarkhiiu" ("I don't believe in Anarchy") published 1997 is an autobiographical collection of interviews and other materials while "Russkoe Pole Eksperimentov" ("The Russian Field of Experiments" - also the name of one of GO's 1989 album) published 1994 is a collection of his (and others) poems.

Моя оборона

Пластмассовый мир победил.
Макет оказался сильней
Последний кораблик остыл.
Последний фонарик устал.
А в горле сопят комья воспоминаний....

О-О.... Моя оборона... Траурный мячик стеклянного глаза
О-О....Моя оборона... Солнечный зайчик дешевого мира
Солнечный зайчик незрячего мира...

Пластмассовый мир победил.
Ликует картонный набат.
Кому нужен ломтик июльского неба?

О-О.... Моя оборона... Траурный мячик незрячего мира
О-О....Моя оборона... Солнечный зайчик стеклянного глаза
Солнечный зайчик дешевого мира...

Пластмассовый мир победил.
Кирпич оказался сильней.
Последний кораблик остыл.
Последний фонарик устал.
А в горле сопят комья воспоминаний...

О-О.... Моя оборона... Траурный мячик незрячего мира
О-О....Моя оборона... Солнечный зайчик стеклянного глаза
Солнечный зайчик дешевого мира...
О-о.. Моя оборона....

Егор Летов (1964-2008)

(русская версия - адаптирована Sergio Mazzanti)
С годовщинами смертей Башлачева и Кормильцева только что прошедшими, очередной весьма влиятельный – хотя и проблематичный – музыкант, связан с советской популярной музыкой, только что скончался: поэт и вокалист Гражданской Обороны, Егор Летов умер во сне от остановки сердца, 19-го февраля 2008 года.

Родившийся 10-го Сентября 1964 года в Омске, Летов основал свою первую группу «Посев» в 1982. После роспуска группы, он создал Гражданскую Оборону в ноябре того же года. ГО, как часто называют группу, стала одной из самых влиятельных и творческих советских панк-групп (они выпустили почти 20 альбомов только с 1987 по 1989 г.) и достигла национальной популярности в конце 80-ых и начало 90-ых годов. Кроме ГО, Летов создал другие важные музыкальные проекты как «Коммунизм» и «Егор и опизденевшие». Вместе с Лимоновым, Дугиным и Курехиным (Поп-Механика), он был также один из отцов-основателей ультранационалистского Национал-Большевистского Союза.

Наряду с выпуском многих плодотворных альбомов, Летов представлен и в двух книгах: «Я не верю в анархию (М. 1997), автобиографическая коллекция интервью и других материалов, тогда как «Русское поле экспериментов» (М. 1994; из названия одного из альбомов ГО 1989-го года) собирает его (и чужие) стихотворения.

Russian elite and popular music

While doing research for an article I am working on I stumbled across a rating of who belongs to the Russian Elite in 2007 published in the Russian daily Kommersant. While these rankings tend to be tedious, this one was quite interesting: While Putin topped first place both in 2006 and 2007, he was not followed by Ivanov (3rd place) nor by Medvedev (5th place). No, 2nd place has since (at least) 2006 been occupied by the queen of estrada, Alla Pugacheva. On second thought this is not such a surprise if one considers the fact that she has been active within both Soviet and Russian show business and that she still dominates Russian popular music. While a majority of the people mentioned are politicians, there are quite a few people from the sphere of culture: Iosif Kobzon (8th place), Filipp Kirkorov, Pugacheva's former partner (18-19th place), Maksim Galkin, Pugacheva's current partner (30th place) followed by Nikolai Baskov and Lev Leshchenko (sharing place 31-32). Oleg Gazmanov, discussed in a previous post, is represented on place 70-71 (down from 41-42 in 2006). Since Yuri Shevchuk, who appeared in the ranking last year, did not make it this year the person closest to the russkii rok idiom is Andrei Makarevich (72-78th place )...

The ranking is based on a survey of 1600 Russians from 46 regions conducted by VTsIOM November 24th and 25th, 2007. For those of you who prefer an English version of the article:

Русская элита и популярная музыка

(русская версия - адаптирована Sergio Mazzanti)
Во время работы над статьей я столкнулся с рейтингом о том, кто принадлежит Русской элите в 2007 году, изданном в русской газете Коммерсант. Тогда как эти классификации обычно бывают скучными, эта была довольно интересной: тогда как Путин занял первое место и в 2006 и в 2007 году, за ним не следовали ни Иванов (3-е место) ни Медведев (5-е). Нет, второе место занимала с 2006 года (по крайней мере) королева эстрады, Алла Пугачева. По зрелом размышлении это не так удивительно, если считаться с тем, что она была активная и в советском и в русском шоу-бизнесе и что она еще господствует над русской популярной музыкой. Тогда как большинство упомянутых людей являются политиками, людей из сферы культуры тоже не мало: Иосиф Кобзон (8-е место), Филипп Киркоров, бывший партнер Пугачевой (18-19-е), Максим Галкин, сегодняшний партнер Пугачевой (30-е), за которым следуют Николай Басков и Лев Лещенко (поделившие места 31-32). Олег Газманов, о котором шла речь в предыдущем посте, находится в месте 70-71 (опустившись с 41-42 в 2006 г.). Поскольку Юрий Шевчук, появившийся в классификации в прошлом году, в этом году не представлен, самым близким к русскому року человеком является Андрей Макаревич (72-78-е место).

Оценка основана на опросе 1600 русских из 46 регионах страны, проведенном ВЦИОМом 24-е и 25-е ноября 2007 года.

Monday, February 18, 2008

Remembering Il’ia Kormil’tsev

On February, 18th, in Krasnoiarsk there will be a charitable concert dedicated to the memory of Il’ia Kormil’tsev. Due to my many jobs and various duties it was difficult for me to honor the memory of this protagonist of Soviet and Russian rock at the proper time, who died on February 4th last year. The most famous Russian rock-poet, composer of several songs of such groups, like Urfin Dzhius, Nastia and Nautilus Pompilius, translator, literary critic and musicologist, beloved by the whole Soviet and Russian rock-community, Kormil’tsev in the last years provoked stormy discussions due to his political and ideological views; this is particularly evident in his blog at, where he wrote until the last day of his life.

For this blog, Kormil’tsev is also important because he, together with Ol'ga Surova, is the author of one of the best articles on rock in Russia: “Rok poeziia v russkoi kul’ture: vozniknovenie, bytovanie, evoliutsiia”, “Rock poetry in Russian culture: rise, life, evolution” (“Russkaia rok-poeziia: tekst i kontekst”, Tver’ 1998, pp. 4-32). In this article the rock song is considered a particular genre (see p. 4); the authors pay attention not only to the lyrics of rock songs, as it is often the case in the journal where the article is published (see David-Emil’s post about the last issue, but also to music and society. “The aim of the article – the two researchers write – is to try to determine the peculiarity of the rise and life of this genre in our culture and to propose a certain scheme of its evolution” (ib.).

Regardless of his socio-political views, which one does not have to share, Kormil’tsev left an indelible mark on the history of Soviet and Russian rock music, where he occupies one of the most important places.

Inter alia, useful information can be found in Wikipedia and in the section dedicated to Kormil’tsev of Nautilus Pompilius’ official site

Вспоминая Илью Кормильцева

18 февраля в Красноярске пройдет благотворительный концерт памяти Ильи Кормильцева. Мои многие работы и разнообразные хлопоты меня затрудняли вовремя отдать дань уважения этому герою советского и русского рока, умершему 4-го февраля прошлого года. Самый известный русский рок-поэт, сочинитель многих песней таких групп, как Урфин Джюс, Настя и Наутилус Помпилиус, переводчик, музыкальный и литературный критик, любимый всей советской и постсоветской рок-общиной, Кормильцев вызывал в последние годы бурные дискуссии из-за своих политических и идеологических взглядов; об этом свидетельствует, между пр., его ЖЖ, в котором он писал до последнего дня жизни.

Для этого блога, Кормильцев важен еще тем, что ему принадлежит, в соавторстве с О. Суровой, одна из лучших статей о роке в России: «Рок поэзия в русской культуре: возникновение, бытование, эволюция» (// «Русская рок-поэзия: текст и контекст» Тверь 1998, сс. 4-32). В этом исследовании рок-песня рассмотрена как особый жанр (см. с. 4); авторы уделяют внимание не только текстам рок-песней, как часто бывает в сборнике, где статья помещена (см. пост Давид-Емиля о последнем выпуске, но и музыке и обществу. «Задача статьи – пишут два исследователя – попытаться определить особенности возникновения и бытования этого жанра в отечественной культуре и предложить некую схему его эволюции» (там же).

Невзирая на его общественно-политические взгляды, с которыми можно и не соглашаться, Кормильцев оставил неизгладимый след в истории советской и русской рок-музыки, в которой ему принадлежит одно из самых важных мест.

Между пр., полезную информацию можно найти в Википедии и в подразделе официального сайта Наутилуса , посвященном Кормильцеву.

Monday, February 11, 2008

Steinholt’s Rock in the Reservation (a review)

In this blog, David-Emil and I have often mentioned Yngvar Steinholt’s dissertation "Rock in the Reservation: Songs from Leningrad Rock Club 1981-1986". My review of this important contribution to the study of Soviet popular music was recently published in the Italian online journal eSamizdat, 2007 (V) 3, pp. 384-6. Steinholt’s book is one of few academic studies of Soviet popular music - and probably the best one: while the author only covers the period from 1981 to 1986, focusing his attention on Leningrad rock environment, he lays the foundation for a serious approach to the whole Soviet and post Soviet rock movement. In my review I briefly present the content of the book, point out its innovative aspects and consider what deserves further research.

Further material and articles by Steinholt can be found at his personal webpage:

Рок в резервации Штеинголта (рецензия)

В этом блоге мы с Дэвид-Эмилем не раз упоминали книгу Ингвара Штеиголта Rock in the Reservation: Songs from Leningrad Rock Club 1981-1986 («Рок в резервации: Песни из Ленинградского Рок-Клуба 1981-1986). Моя рецензия об этом важном вкладе в изучение советской популярной музыки вышла недавно в итальянском уеб-журнале eSamizdat, 2007 (V) 3, сс. 384-6 . Книга Штеинголта является одним из редких научных исследований о советской популярной музыке, и может быть самым лучшим: норвежский исследователь охватывает только период с 1981 по 1986 гг., сосредоточивая внимание на ленинградском рок-обществе, но кладет основы для серьезного подхода к советскому и постсоветскому рок-движению в целом.
В своей рецензии я старался представить содержание книги, подчеркивая ее новаторские аспекты и указывая на то, что заслуживает дальнейшие исследования.

Другие статьи и материалы Штеинголта можно найти в его персональной веб-страницы

Friday, February 1, 2008

Article about russian popular culture

I am happy to announce that an article about Russian popular culture which Yngvar B. Steinholt and I co-authored was just published in the Danish journal "Den Jyske Historiker". This issue of the journal is thematically focused on Russia after the Soviet Union.

In our article (written in Norwegian) we discuss different aspects of Russian popular culture spanning advertisement, cartoons, anekdoty (jokes), cinema (Nochnoi dozor, Piter FM) and music. We also briefly touch upon representations of nationalism and Soviet nostalgia in popular culture. The article is a survey, so we did not have the possibility to cover all aspects or provide thorough in-depth analysis of the cultural products mentioned. Our goal was, however, to give a thought provoking introduction to the field.

The article's reference is:
Steinholt, Yngvar B.; Wickström, David-Emil: "Ensretting, segmentering og unnvikende strategier: Tendenser i det 'nye' Russlands populærkultur", Den Jyske Historiker 117-118 (2008), p. 120-138